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Un vrai gars du coin

Well, here’s a first for me. I’m used to being quoted in the Western Gazette and the Somerset Standard, occasionally get a mention in the national press, and once I was on the front page of the New York Times (on the subject of the Iraq war, seeing you ask), but I’ve never been in the French national newspaper Le Figaro before.

I was quite pleased to be described as “un vrai gars du coin” (a real local chap, for those without too much in the way of French), although I thought it was a bit unkind to draw attention to my “larges cernes” (big black rings around my eyes).

Anyway, for those of a gallic persuasion, here’s the whole piece in the original.

Sur les marchés du Somerset, pas facile pour les LibDems

Mots clés : ELECTIONS, Législatives, SOMERSET, GRANDE-BRETAGNE, David Heath

Par Cyrille Vanlerberghe
03/05/2010 | Mise à jour : 08:13 Réagir
Avec une population rurale attachée aux valeurs concervatrices, la campagne des législatives, qui s’achève jeudi, a été intense pour le candidat libéral-démocrate de Frome.

Sous le toit en tôle ondulée du grand marché aux bestiaux de Standerwick, dans le Somerset, le meuglement des vaches, parquées derrière des barrières en fer, est assourdissant. David Heath, le député libéral-démocrate du coin, doit tendre l’oreille pour écouter les récriminations des éleveurs.

Avec sa barbe hirsute, son teint buriné, ses solides chaussures de cuir et sa veste de chasse cirée bien usée, David Heath ne détonne pas au milieu des agriculteurs. Bien qu’il ait fait ses études de médecine à Oxford, il est né au milieu de ces belles collines vertes du sud-ouest de l’Angleterre et est considéré comme «un vrai gars du coin».

Larges cernes

Il n’est que 9 heures du matin, mais son visage est déjà marqué par de larges cernes. La campagne électorale ne lui a pas laissé une minute de répit. Sa réélection est loin d’être acquise. Sa circonscription de Somerton & Frome est en 11e position sur la liste des 116 sièges que les conservateurs doivent faire basculer à droite pour espérer avoir la majorité absolue au Parlement. Lors de son élection en 2005, Heath n’avait gardé son siège qu’avec une très courte avance de 812 voix.

Avec une population rurale très attachée aux valeurs conservatrices et vu les progrès de la droite au niveau national, sur le papier la victoire des tories devrait être facile. «Ça va être encore une fois très serré, car David a toujours été très apprécié par ses électeurs, assure Claire Hudson, sa responsable de campagne et conseillère municipale de la petite ville de Frome. Il a toujours défendu les intérêts de la campagne au Parlement.» Et surtout, il y a eu l’effet Nick Clegg, après sa prestation lors du premier débat télévisé. «L’impact a été immédiat, explique David Heath. Le lendemain, nous avons reçu des visites et des coups de fil de personnes qui demandaient des panneaux jaunes LibDems à accrocher devant leur maison.»

En plus de l’aide inattendue de Nick Clegg, d’autres LibDems se mobilisent pour tenter de conserver le siège de Somerton & Frome. Andrew, un habitant du Lincolnshire, un bastion travailliste imprenable dans l’est du pays, a voyagé plus de 200 km pour aider les militants de Frome à distribuer des prospectus, car il considère qu’il «peut être plus utile ici».

C’est en voisin de la proche ville de Yeovil que le très populaire Paddy ­Ashdown, ancien leader des libéraux-démocrates désormais membre de la Chambre des lords, est venu prêter main-forte à David Heath. Avec sa solide carrure d’ancien commando des forces spéciales au sein des Royal Marines, Paddy Ashdown est aussi affable et séducteur que David Heath est réservé. Installés dans la cafétéria du marché, à l’abri des mugissements, les deux hommes écoutent avec attention les éleveurs qui détaillent leurs soucis, des prix du lait et de la viande cassés par les grandes chaînes de supermarchés jusqu’aux trop nombreuses tracasseries administratives de Bruxelles.

Blaireaux et chasse à courre

L’un d’eux, Graham Napper, s’inquiète de la tuberculose bovine qui menace les troupeaux. «Il faut vraiment faire quelque chose pour éradiquer les blaireaux qui propagent la maladie», s’emporte-t-il. «Contrairement au gouvernement, nous sommes d’avis qu’il faut faire quelque chose pour contrôler les populations de blaireaux», assure David Heath.

Il refuse en revanche de prendre clairement position sur l’autre sujet sensible qui divise profondément son électorat : l’interdiction de la chasse à courre, imposée par le Labour en 2005. «Ce n’est pas un sujet important, assure David Heath. Il ne fait même pas partie des priorités pour ceux qui s’opposent aux cruautés faites aux animaux. Nous avons des problèmes bien plus pressants pour la campagne anglaise, comme empêcher la fermeture des pubs, des bureaux de poste et autres commerces de proximité.»

Son adversaire conservatrice, Annunziata Rees-Mogg, s’est, elle, clairement prononcée en faveur de l’autorisation de cette forme de chasse au renard. «Annunziata vient d’une grande famille anglaise, son père est un lord et était rédacteur en chef au Times, commente David Oakensen, candidat travailliste pour la circonscription. Elle fait partie de cette aristocratie qui considère que le pouvoir lui revient de droit. Et elle ne voit pas pourquoi la chasse au renard, pratiquée depuis des générations par des gens comme elle, devrait être interdite.»

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The Frome Flyer hits town…

… although unlike my previous “such and such comes to” posts, he was not here to campaign! No, instead today Jenson Button (aka The Frome Flyer) received the Freedom of Frome (we’re the first town to take advantage of the new legislation). We decided to take a break from campaigning to go and see the fun outside the Cheese & Grain, although the useless PA system didn’t do Frome’s mayor Damon Hooton any favours by making him inaudible to anyone beyond the front few rows.

The event was emphatically apolitical (Jenson’s people insisted that he didn’t want any candidates gate-crashing the event, which made the fact that one candidate and her team insisted on wearing their blue rosettes rather unfortunate) and certainly wasn’t about the election. However, you can’t stop individual members of the public showing their preferences, and I was amused to see this chap had decided to decorate his mobility scooter.

And finally… it’s always flattering to be asked for your autograph, but this one was slightly different. Never before have I been asked to sign the back of a lemsip packet! Today, pharmaceuticals, tomorrow….?

Baroness Ros Scott in Coleford

Today the Lib Dem Party President, Ros Scott, came to Coleford. She joined our activists in canvassing the area…

Although heavy rain saw some of the younger actvists seeking shelter!

Here, there and everywhere. Wednesday.

It was a very busy day yesterday. Taking a break from canvassing, I was joined by Paddy Ashdown and a host of journalists, Simon Carr from the Independent, The World at One from the beeb, French paper Le Figaro and Associated Press.

We started off at Standerwick Market, within moments of setting off a young woman on a trike pulled up to show her support and ask questions about education funding (she is a teacher in Bath). The trike was great, loaded with a sack of potatoes and her faithful dog…

We continued on to Tellisford Mill. Green energy is something that I feel particularly passionate about, and I am incredibly impressed with the work that Anthony Battersby and Rachel Fielden have put into restoring and revolutionising the Mill.

We finished the morning in Rode, which is one of the most picturesque villages in Somerton and Frome (with stiff competition!). You would hardly expect the chocolate factory that we encountered to be there. Needless to say we did not stick to schedule at this point, Paddy and I were keen to get stuck in. And yes as one Independent journalist said of the visit, the chocolate did taste all the more sweeter.

So here I am with some Lib Dem chocolate in Rode!

Climate Change Hustings

For me, the job of a parliamentarian is to represent the views of your constituents in parliament. The most effective way to do this is, in my view, to speak up in the House.

For people deciding how they are going to vote at this election hustings provide an opportunity to not only see if those standing share a similar view point, but also to see how they perform. Will they be able to hold their own in a debate? Can they think on their feet?

Last Tuesday four out of five of the candidates came to Caryford Hall in Ansford to talk about climate change – much to the annoyance of the attendees and organisers. It is a shame that not all the candidates attended, from personal experience I know that issues about the environment and climate change are issues that people in Somerton and Frome care deeply about. So why the candidate has chosen not to attend hustings about issues connected to the environment is beyond me.

Regardless, it was a lively debate and I enjoyed the opportunity to debate the issues. Given that two of the panel are climate change deniers, you can imagine the variety of views put across!

Danish Film Crew come to Somerton and Frome

Last Friday a Danish News Company came to Somerton and Frome to film the young activists involved in our campaign. One local activist Sam Phripp was interviewed for Danish television.

We often hear about the disengagement of youth in politics, but here in Somerset the Lib Dems are bucking the trend with many young people coming to help my campaign.

Here is Sam Phripp with Jakob Illeborg from DK (The Broadcasting Corporation of Denmark)

Lord Clement-Jones comes to Somerton and Frome

Lord Clement-Jones came to support my campaign and came out canvassing with myself and other volunteers. Here we are, outside of the office in Frome with our team of campaigners.